Mammoth Cave, el Parque Nacional con la cueva más larga del mundo

En el Parque Nacional Mammoth Cave se encuentra el sistema de cuevas más largo del mundo, con más de 644 kilómetros de pasajes. Situado en el corazón del estado de Kentucky, en Estados Unidos, esta joya de la naturaleza ha capturado la atención de expertos, turistas y curiosos de todo el mundo.

En esta gigantesca cueva nos adentramos en las profundidades de la Tierra a través de intrincados corredores, cavernas y cursos de agua. Mammoth Cave conserva una historia que abarca más de 12.000 años de vida, y cuenta con entre 4000 y 5000 años de exploración desde la época de los nativos americanos.

Su nombre en español significa Cueva del Mamut, y en su interior las intrincadas corrientes subterráneas dan origen al río Verde (Green River). Además, a una profundidad de aproximadamente 110 metros bajo la superficie, fluye el río subterráneo “Eco” (Echo River), un afluente del Green River. Este asombroso río subterráneo se extiende por más de un kilómetro, formando lagunas con una anchura máxima de hasta 60 metros en algunos tramos.

El misterio sobre Mammoth Cave nunca parece llegar a su fin, según afirman los investigadores de la organización Cave Research Foundation. Su última revelación supera todas las expectativas, revelando que la cueva actualmente se extiende a más de 680 kilómetros de profundidad.

Cada año, el equipo de esta organización sin ánimo de lucro regresa a este parque natural, distinguido como Patrimonio de la Humanidad en 1981 y Reserva de la Biosfera Internacional en 1990, para cartografiar nuevamente todos sus pasadizos y descubrir posibles nuevas áreas de investigación. Este proceso, lejos de ser rutinario, es un compromiso constante con la exploración y la revelación de los secretos que hay ocultos bajo tierra.

El monumental sistema de cuevas de Mammoth Cave se ha ido forjando a lo largo del tiempo a través de un proceso geológico conocido como karstificación. Este fenómeno se origina por la erosión de la roca caliza, pero también se manifiesta en otras rocas solubles, como el mármol y el yeso. El modelado kárstico se desencadena cuando el agua de lluvia y los ríos superficiales se filtran bajo tierra a través de grietas, fracturas y orificios, emprendiendo un viaje subterráneo que gradualmente disuelve y da forma al lecho de roca subyacente. Este proceso culmina en la creación de intrincadas cuevas y otras formaciones geológicas.

En el caso de la Parque Nacional de Mammoth Cave, la UNESCO ha elogiado las cuevas por sus “largos pasajes con enormes cámaras, pozos verticales, estalagmitas y estalactitas”. Y en su sitio web, la ONU enfatiza que ningún otro sistema de cuevas conocido en el mundo ofrece una mayor variedad de minerales sulfatados.

LAS RUTAS E ITINERARIOS

Para explorar las maravillas de Parque Nacional de Mammoth Cave existen varias rutas, que se van ampliando cada año. Desde senderos y ríos accesibles en una caminata de dos horas, hasta esforzados recorridos de una hora dentro de las cuevas.

Actualmente el parque ofrece ocho itinerarios históricos y otros tantos personalizables.  Entre los itinerarios destacados está el “Grand Avenue”, con una duración de cuatro horas y un total de 1313 escalones, lleva a los exploradores a través de las curiosidades geológicas más impresionantes de Mammoth Cave, como túneles, pasadizos y cañones de agua. Es ideal para quienes buscan una inmersión profunda en la cueva y desean dedicar medio día a la exploración.

Por otro lado, el “Frozen Niagara Tour”, con una duración de una hora y solo 12 escalones, ofrece la oportunidad de visitar la cueva de manera accesible, siendo perfecto para personas con movilidad reducida. Además, se pueden realizar expediciones sin guía o aventuras a la luz de la linterna en “Great Onyx Cave”, una gruta con formaciones geológicas sorprendentes.

José Luis Perelló Cabrera
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Investigador. Cátedra de Estudios del Caribe «Norman Girvan»

Universidad de La Habana