Islas Caimán: Un extraordinario destino del turismo subacuático del caribe

Las Islas Caimán son un Territorio Británico de Ultramar dependiente del Reino Unido y ubicado a unos 240 kilómetros al sur de Cuba y a unos 290 kilómetros al noroeste de Jamaica, en aguas del Mar Caribe. Las Islas fueron descubiertas por Cristóbal Colón el 10 de mayo de 1503 durante su cuarto viaje a América. En 1586 Francis Drake atracó en las islas, siendo el primer inglés del que queda constancia que las visitara, y las nombró como Islas Caimán.

El archipiélago se compone principalmente de tres islas: Gran Caimán, Caimán Brac, y Pequeño Caimán, siendo Gran Caimán la más extensa con un área de 197 km². Las dos otras islas, Caimán Brac y Pequeño Caimán, están situadas a 145 kilómetros al este de Gran Caimán, tienen una extensión de 36 km² y 26 km² respectivamente. La población de Islas Caimán ha crecido más de 36.600 habitantes en 1997 a 84.738 a finales de 2023.

Este destino está posicionado en el primer lugar por la revista Scuba Diving como el mejor destino para fotografía subacuática. Ya que, la variedad y belleza de sus arrecifes impacta a todos los buceadores. Conocido como uno de los destinos pioneros del Caribe para la práctica de buceo recreativo, las Islas Caimán tienen más de 40 operadores de buceo. Los grandes arrecifes, como el North Wall, se encuentran alejados de la costa, pero gran parte del área costera cuenta con la protección de los arrecifes.

La Isla Grand Cayman, donde se encuentra el principal aeropuerto de Islas Caimán, cuenta con 240 áreas de buceo, muchas de ellas a menos de un kilómetro de la costanera.

En North Sound, al norte de la isla, se encuentra Stingray City, una de las áreas más famosas de las Islas Caimán. Stingray City ofrece la oportunidad poco común de nadar con más de dos docenas de rayas sureñas que navegan en la zona.

La particularidad de este destino es que ofrece también la oportunidad de agregar un distintivo cultural al bucear a través de la historia contemporánea. Ya que, el 5 de enero de 2011, luego de siete años de un intenso esfuerzo y planificación, el antiguo buque de rescate submarino Kittiwake fue hundido en las aguas de la famosa Seven Mile Beach para crear un nuevo arrecife. A cuatro metros de la superficie, tanto buceadores como amantes del snorkel podrán vivenciar el naufragio.

Cayman Brac, una de las dos islas que completan el trío, ofrece también sus propias oportunidades de buceo. Allí, los visitantes se encontrarán con 65 espacios para recorrer el mundo submarino. En las aguas de la Isla, se emplaza la fragata rusa “356” renombrada M/V Captain Keith Tibbetts, que cuenta con una imponente estructura de 100 metros.

La fragata permite a los buceadores visitar en un entorno seguro varios de sus elementos originales, incluyendo el lanzador de misiles, las torrecitas de ametralladoras y los cañones, además de permitir a los visitantes nadar a través del acceso al puente y las cubiertas superiores.

Cayman Brac es también el hogar de la Oceanic Voyageurs, una estatua que está localizada en aguas poco profundas que proveen una genial experiencia de snorkel y buceo. Para los que solo deseen explorar la zona, existen jardines de corales y cuevas que pueden recorrerse.

La más pequeña de las islas, Little Cayman, cuenta también con 60 áreas disponibles para buceadores profesionales, que brindan el equipamiento e instrucción necesaria para realizar la práctica. Las oportunidades de buceo en Little Cayman incluyen su sitio más famoso, Bloody Bay Wall, considerado uno de los mejores lugares de buceo del Caribe.

A una corta distancia de la orilla, la pared de esponjas y corales comienza a aparecer a solo cinco metros de la superficie y se sumerge a más de 300 metros de profundidad, ofreciendo un mundo submarino que incluye chimeneas, cañones y arcos de corales que permiten la entrada de los buceadores. Un raro caballito de mar también puede encontrarse entre las secciones de la Bloody Bay Wall.

En cualquiera de las tres islas, se cuenta con asistencia profesional de los operadores, muchos de ellos instalados directamente en el interior de los hoteles. Por lo que, es posible realizar un itinerario que incluya desde una hasta las tres islas para completar un recorrido integral por su mundo submarino y sus barcos hundidos.

A inicios de 2024, el Gobierno de Islas Caymán publicó un documento base de un nuevo “Plan de Desarrollo Nacional”.  Como parte del documento, para atender a uno de los principales pilares de la economía de las Islas Caimán, el Turismo; el nuevo plan amplía las clasificaciones de las zonas turísticas. Se definen tres zonas turísticas: hotelera, de barrio y residencial turística. Las zonas hoteleras/turísticas serían áreas de “desarrollo turístico de alta intensidad, incluidos grandes complejos turísticos, hoteles, restaurantes, clubes nocturnos, instalaciones de entretenimiento, condominios e instalaciones recreativas como campos de golf”. También señala que la Autoridad de Planificación Central, al considerar solicitudes en dichas zonas, “garantizaría que los desarrollos frente al mar estén diseñados para evitar interferencias con los procesos costeros naturales y los sistemas de arrecifes”.

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